云扩合伙人:信任与坚持,才能一起穿越寒冬
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2020-04-01 21:27    文章来源:云扩信息
文章摘要:新冠肺炎疫情期间,坐拥中国2400多万人口的上海,每天面对流量巨大外来流动人口

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新冠肺炎疫情期间,坐拥中国2400多万人口的上海,每天面对流量巨大外来流动人口。随着企业复工复产,上海市政府推出了检测人员健康和流动情况的健康码。为了解决市民使用中的各种问题,仅20余人的健康码运维团队每天需要面对一天多达8000人电话咨询。 

他们要处理的工作包括:接到电话、收集问题、分类整理、录入系统,但如果配置了负责收集、整理和录入的智能RPA机器人,他们只需要——点击开始,最后将这些数据表单分析即可,一切在系统间的重复操作都由机器人完成。

云扩科技就是帮上海市政府从重复性人力劳动中解放出来的“智能助手”:通过RPA机器人,协助政府将疫情咨询处理效率提高了7倍,助力上海复工复产。 

俞敏洪、徐小平、王强曾将新东方做成中国教育第一股,被称为“新东方三剑客”。微软出身的刘春刚、史秋芳和胡世超,带着云扩科技,书写了中国RPA企业发展史上第一页篇章。与他们不同的是,云扩三位创始合伙人的初心与默契无不显现着他们拥有“最佳合伙人”的所有特质。

从2017年选择“智能RPA”这条创业路,三年间,小到个人日常事务管理,大到拥有多层级组织系统和业务线的中大型公司,三位创始合伙人瞄准为企业“提质增效”这个目标,带领团队经历了一次又一次行业寒冬中翻山越岭的跨越。

01.新中国合伙人的故事

坐落于微软斜对面的上海交通大学,孕育着人工智能创业届一个又一个神话。实际上,商汤科技、流利说、触宝科技、依图、第四范式……这些行业龙头企业均是上海交大校友创办或参与创办的企业。创业者云集的上交,可谓中国人工智能的“黄埔军校”。

从这里起步,刘春刚和他的合伙人们也创造了自己的故事。

读书时期的刘春刚就曾经有两段学生创业的经历,不过都因为缺乏成熟的商业模式最后无疾而终。大学毕业前,他曾骑着一辆自行车,翻越16座3000多米的高山,从成都一直骑到拉萨。从这段长达2300多公里的骑行旅程里,刘春刚意识到,方向远比速度更重要。

毕业后,刘春刚选择了到微软工作。他从软件自动化工具的产品经理做起,曾为客户提供的自动化产品让其工作效率提高百倍以上。之后他又辗转于盛安德上海公司总经理、软银战略投资顾问等多个岗位。2017年初,当刘春刚考虑要做点什么时,第一想法就是用软件自动化技术帮助企业和个人提高效率的事。瞄准这条赛道,他决定做企业级RPA产品。

当时,这还是一片广阔蓝海。国内几乎没有做RPA的公司,国际上RPA公司多于2005年左右成立,在2013年之后获得飞速发展。随着头部玩家Blue Prism的上市和另一家头部公司Uipath 从10亿美元到30亿增长,刘春刚觉得这条路不会错。

但就像他对那段拉萨骑行之旅的描述:无论做任何事情,终究会遇到一段又一段起起伏伏的过程。而刘春刚的创业之路也如此一般,起起伏伏。

方向定下,就差招人了。他找到自己任微软中国CTO的前老板,阐明技术原理后,老板为他推荐了早于他八九年加入微软的史秋芳。巧的是,他们还曾待过微软上海区的同一间办公室。

史秋芳也就读于上海交通大学,这位早他几年毕业的“师哥”离开学校后就进入微软工作,而这一待就是长达十五年之久。从基础桌面自动化产品做到微软产品研发总监等高级职位,深耕软件自动化十五年,虽然期间史秋芳也曾有过创业想法,但刘春刚深知要挖到这样的资深技术人才并不容易。

《三国演义》中,刘备三顾茅庐请诸葛亮出师辅佐,2018年,刘春刚带着研发的产品雏形几顾秋芳,也未能很容易地说服他出来创业。相比于刘春刚的年轻和创业激情,史秋芳形容自己性格更理性平和,考虑事情会更加全面。了解云扩的愿景后,他花了大量时间去考察产品,对在微软根本接触不到的报税、报关等自动化应用场景全方位调研,当他看到产品在中国的发展前景后,史秋芳终于决定走出“舒适圈”,出来合伙创业。

翻过一座山,前面必定还有一道坎。创业必定要面临着放弃之前的高薪职位,为了征得史秋芳妻子的同意,刘春刚和史秋芳还建议她找专业金融投资机构来调研评估公司的发展前景。当她真的找来两家机构调研后,没想到他们还要投资云扩,史秋芳的妻子这才吃下一剂"定心丸"。

然而,真正的挑战才刚刚开始。

2018年之前,云扩基本都在用技术解决客户问题,还没有一个标准化呈现的产品,经过一年多技术积累,云扩2018年终于在市场上推出了第一款RPA产品,为客户提供流程自动化解决方案。

“这样的产品,你们怎么好意思收钱?”这是他们面对第一个客户时吃到的闭门羹。索性他们就马上将产品收回,没有收钱。他们清楚,云扩科技和市面上成熟海外公司产品相比确实还有很大差距。但产品升级需要优秀坚实的技术团队,怎么挖掘人才?对于刚进入云扩的CTO史秋芳来说,这成了摆在他面前的头等难题。

15年微软生涯,史秋芳积累了一批志同道合的朋友,但如何说服他们舍弃高职高薪又能兼顾家庭的工作出来也不容易。

为了吸引人才,刘春刚每周有两三天都从上海静安区来到远在闵行区南面的微软,和史秋芳一起见他的朋友们。2018年五六月春夏之交,微软附近的饭馆和咖啡馆里,充斥着他们畅谈人生和理想的争执与欢声笑语。经历了数个月沟通后,近十个人加入到云扩核心技术研发团队。

02.迎寒风冬雪,服务为核

好的团队不止能够同甘,只有一起共苦过,才会形成更强的凝聚力。

云扩科技核心技术团队到来时,AI市场正值寒冬,那时云扩账上现金流基本上仅够支撑公司1-2个月工资,梦想混杂着焦虑,伴随着刘春刚和团队度过了那些艰难的日夜,而信任与信念,是穿越那个寒冬最好的“代名词”。

即使在最艰难的时刻,他们也没有放弃对高质量产品的执着追求。为了补充公司的现金流,刘春刚抵押了自己唯一的房产,而史秋芳则带领技术团队找到一代产品中的问题,努力突破RPA应用中“流程固定、应变力弱、无法执行复杂任务”等问题,他们希望提升AI性能,让AI成为RPA的大脑,使机器可以自动识别、学习、推理和决策,从而提升产品价值。

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守得云开见月明,他们终于迎来了新一轮的转机。2019年上半年,云扩科技得到来自金沙江创投、明势资本的千万美金A轮融资。随后又在同年8月份获得了来自红杉中国基金的数千万人民币A+轮融资。

技术、资金接连到位,2019年9月,云扩科技顺利推出企业级RPA平台2020版。编辑器用最先进的计算机视觉技术,对任何人为操纵系统界面,只需进行流程录制,AI机器人就可以学习并自动执行流程。

穿越寒风,又迎冬雪。新产品推出后,市场拓展又面临巨大挑战。2019年,UiPath、Blue Prism等国际巨头已占领了国内RPA市场中的头部企业,其中国药集团化学试剂有限公司就是一家海外知名厂商的合作客户。云扩最初接触他们时,他们认为云扩成立时间短、公司规模小,因此对其持怀疑态度。

2019年十一前后,国药在使用海外厂商产品时需要进行流程调整,但必须在四天内完成分析并实施,而国外厂商响应时间在两周以上,时间短任务急,这时候客户联系了云扩。云扩决定必须要抓住这个机会,于是他们把这一项目当作考验抓紧时间保质完成。技术团队仅用了半天时间分析,第二天就扑到项目上,在四天内圆满完成了客户需要的流程修改方案并顺利实施,在一些特殊的流程上,云扩的机器人执行效率甚至超过了海外知名厂商的产品。客户对云扩的印象大为改观,对其技术实力、服务精神、和快速响应能力赞不绝口。这之后,客户给了云扩更多合作机会,并在很多场合称赞云扩,还为其介绍客户。

凭借高质量的产品和高效服务,不到两年时间,云扩营收就实现了400%的增长,其已服务的企业中不乏多家世界500强企业,涉及金融、能源、制造、零售、医药等多个行业,实现了财税、人事等上百个场景的自动化。除本土市场,云扩RPA产品也已打入日本市场并获得知名企业认可。

03.掘金新蓝海,天道酬勤
读过《乔布斯传》的人,一定对其中一个故事印象深刻。
1983年,乔布斯为了说服时任百事可乐总裁的约翰·斯卡利加入苹果,说了一句著名的话,“你想卖一辈子糖水,还是跟我一起改变世界?”
和斯卡利类似,一批来自全球各地知名企业的精英人才,因为受创始人刘春刚和史秋芳的感召而加入云扩科技,但寒冬中的挑战怎会如此之少,疆域开拓后,他们决定“一起干一番大事”的想法又遇到了三座“大山”。
第一,企业级产品需要RPA机器人在企业内部复杂环境中执行上千步跨系统操作,对技术配合和上千个机器人协同能力要求很高。
第二,RPA机器人在执行企业流程的过程中,会遇到大量的非结构化的文档类数据,大部分是电子化的表单,这就要求机器人具备识别文档的能力。
第三,为了让机器人适应更多的企业场景,他们需要在产品中加入更多的人工智能算法。
人工智能方面的人才又去哪里找?史秋芳忽然想到了他之前在微软结识的胡世超。2007年胡世超加入微软,也在刘春刚和史秋芳曾待过的那间办公室里奋战了近五年。2012年作为拔尖技术人才,他被调到微软美国总部,后来任人工智能部门首席研发总监。
而在此期间,胡世超一直怀有创业激情:为了提高小组程序员机器测试研发效率,他自己为内部团队做了一个本地化的云服务机器管理系统,极大提升了小组工作效率,而后推广到整个3000人部门使用,最后做成一款真正的产品。从那之后,他发现自己喜欢用一个产品、一个平台来帮助他人降本增效,创造出更有意义和价值的事情。
2019年初,胡世超离开微软,进入到全球知名RPA巨头企业UiPath工作,成为UiPath全球研发总监,那时,UiPath估值超70亿美元。得知他在UiPath工作,刘春刚和史秋芳商量邀请他回国,将这个行业全球领先的技术力量带回国内。而当时不止一个猎头也找到胡世超,他成了国内众多RPA企业“争抢”的对象。
为了吸引他来云扩,史秋芳曾专门去美国找到他,一起交流创业想法,在胡世超回到上海时,刘春刚还专门将他接到上海参观公司。一方面云扩急需AI人才的加入,一方面胡世超也在一直寻找国内创业机会,希望尽自己所能打造中国本土的世界级RPA平台,在交流了创业初衷和发展设想后,他的爱国情怀更被迅速点燃,其“希望帮企业提质增效”的想法和云扩不谋而合。
相同的微软经历,相似的文化背景,高度一致的战略方向,以及互补的工作经验,三个人就这样一拍即合。此时胡世超的妻子和两个孩子也全力支持他的梦想,全家决定一起离开美国稳定舒适的生活,回国创业。很快,胡世超就正式加入云扩科技。
就这样,像是平行时空有了交汇,在微软同一间办公室曾待过的三个人,现在终于不期而遇,共创属于他们的未来图景。

04.以终为始,创始人特质决定企业终局
诗人韩愈在《马说》中有这样一段话:

“世有伯乐,然后有千里马。千里马常有,而伯乐不常有。故虽有名马,祗辱于奴隶人之手,骈死于槽枥之间,不以千里称也。”

事实上,在中国民企发展数年中,志同道合的公司合伙人不在少数,例如:“新东方三剑客”创业故事曾红遍大江南北,万通六君子发家史令人津津乐道,腾讯马化腾及“四大金刚”创造了一段佳话与传奇,但很多当年的好兄弟后来在梦想与现实沉浮中都各奔前程,当然有更多仍共同奋斗在同一战线。

对于有相似背景、但又各有所长的三位合伙人来说,如何处理好合伙关系就显得格外重要。云扩三位合伙人在谈到他们之间的相处时都不约而同谈到一个词:信任。

“在目标一致的基础上彼此信任”,这是云扩科技创始团队的合伙默契。

刘春刚负责整体把控、以及对外的投融资、以及公司的战略方向,CTO史秋芳进入后,刘春刚将已有的研发团队全权交给他负责。而在CPO胡世超进来后,他们又将智能RPA产品整体战略方向和理念把控交到世超手中。刘春刚让他们在自己擅长领域放手去做。

目标一致与彼此信任,也是他们每次遇到分歧能快速化解的重要原因。每人一票表决权,使他们在面对一些决策时非常容易,而当有重大决策产生分歧时,他们首先想到的就是去回顾初心。曾经一次三位合伙人在产品定价策略上分歧较大,每个人从不同角度考虑都有道理,但他们想到云扩的使命就是“简单智能,让RPA人人可用”,最终他们选择了能让更多企业可以承受的定价方案。

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云扩三位创始合伙人胡世超、刘春刚、史秋芳

提起三位合伙人的性格,他们用“非常完美”和“互补”来形容彼此间的性格搭配。“年轻、有想法、爱折腾”是两位合伙人给刘春刚的评价。年龄略长于他的胡世超说自己更喜欢理性思考,刘春刚做事喜欢快速决定和执行力强,他则会通过仔细思考和逻辑分析进行综合考量。而年纪最大的史秋芳则更加平和、稳重。

让智能RPA平台帮助所有中国企业客户提高效率、增强市场竞争力,是三位合伙人始终一致的战略目标。公司里每天走得最晚的三个人必定有他们,上海灯火辉煌的夜色里,无数盏深夜亮起的灯必有一盏记录着他们为了目标而奋斗的日日夜夜。对创业者来说,周末更是奢侈的,只要有急事,他们会立刻上线或来公司一起讨论。

不过胡世超形容到,帮助他人提高效率已经变成了他的兴趣,来到云扩后他更“如鱼得水”一般,有一个更大的平台来实现自己的愿景,“创业就是我兴趣爱好的一部分。”

对他们而言,只要方向和心一致,其他一切就水到渠成了。 

05.突破行业壁垒,再次回到落地应用中

应用场景是人工智能发展的决胜场。

如果把RPA看成一套完成工作流程的“方法论”,它的目的是把企业里原来需要人力在电脑端完成的高频率、固定化流程,用虚拟员工替代——只要你告诉机器人这套流程应该怎么做,“教”它一遍,它就能在接下来的日子里完全取代你来执行这个重复动作。比如保险人员可以用RPA自动完成保单票据的数据识别、录入电脑、并完成审批流程。

除了要面对已有的三座“大山”,RPA行业寒冬中目前还有两个重要问题需要跨越,一个是部署成本高,一个是市场规模不够大。因此RPA企业如何应对是巨大的挑战。

云扩的答案是:突破更多场景,突破更多客户,从而突破到更大想象空间,让RPA变得简单智能,人人可用。

第一,突破更多场景。目前RPA还要基于固定规则运行,初步智能化只是将OCR、NLP等技术集成到RPA步骤里,解决识别、分类等问题。而最终智能化,刘春刚认为是RPA在运行过程中知道在操作什么软件、能理解在做什么,这样就能把之前操作此软件的经验利用起来。

第二,突破更多企业。RPA部署成本高是市场突破难度大的重要原因,因此云扩的核心思路是降低RPA部署成本,其正在尝试两种方法是:研发SaaS化的RPA,不需要本地化部署,从而大大降低部署门槛和成本;通过视频分析和理解,识别用户的操作流程,自动生成RPA执行规则。这样就不用人工一步步去编写流程,让AI人人可用。

确定了升级方向后,合伙人们带领着技术研发团队,对二代RPA平台进行了一系列改进。他们透露,在今年4月份即将推出的新一代云扩智能RPA平台会推出三项核心功能:

第一是文档理解服务。史秋芳表示,在软件自动化领域,云扩会对其中所需的AI功能进行深度研发,文档理解服务是会最先推出的一项功能。接着针对市场上各种软件,未来都能做到人在操作一遍后,机器人马上就能学会,让机器人学习自动化变得非常容易。

而在更广阔的行业场景应用领域,云扩以生态合作的方式通过与各行业技术服务商建立合作关系,为客户提供端到端的智能化自动解决方案,以赋能合作伙伴的方式去拓展各行业的多种应用场景。

第二是智能RPA平台社区版。社区版将针对所有个人和企业客户完全免费开放,这一版本是一个全套产品,包括编辑器、控制台和机器人,让人人都可利用社区版学习和使用产品。 

第三是交互式学习平台。如同在大学中学习课程一样,平台会教你如何去学习云扩RPA中每一个功能,同时配合社区版RPA平台可以进行流程体验。

06.结语
“你觉得自己当初设想的目标实现了多少,如果给自己打分你会打多少分?” 

“如果是10分的话,我可能现在给自己打个2分。”刘春刚这一回答令人出乎意料。“我给自己在这条道路上取得的进展打2分,虽然在商业化和生态建设等方面已经取得了一些突破,但要做出各行业企业通用的世界领先产品,我觉得我们还远远不够。”

国外RPA行业发展较早,从UiPath、BluePrism、Atomation Anywhere等公司将RPA产品自2017年底引进至中国,再到去年成为创投圈小风口,与之同时,国内RPA行业出现了来也科技、弘玑Cyclone等厂商,市场竞争激烈。胡世超认为,与国际市场相比,云扩的服务会做得更好;而与国内市场比,云扩的产品可以更简单易用、稳定性强。

对于未来规划,他们介绍,在市场层面,除了逐步建立渠道和合作伙伴体系,更加深入行业,云扩也将在现有日本市场的基础上进一步加快国际化脚步。

在产品层面,云扩认为未来产品形态已不仅是RPA+AI,他们将朝两个目标发展:

一是将逐步让RPA产品更加平台化,成为行业通用的RPA基础设施,并提高机器人智能及易用程度,让企业轻量级但又刚需的需求在平台上可以自行开发和实现;二是云RPA成为各厂商未来发展的重要方向,不过,这需要更大规模高性能与分布式自动化技术的支持。 

没有一个冬天不可跨越。2020年3月16日,漫漫创业路终于迎来一段“坦途”,云扩正式宣布完成3000万美元的B轮融资。

正如穿越2300公里看到布达拉宫的那个瞬间,当坚持去完成一件事情时,成就感对刘春刚来说非常重要。任何一条路不可能永远爬坡和下坡,总有起起伏伏,而只有将目标放得长远,朝着一个方向努力,才会取得最终成功。刘春刚和合伙人们带着团队继续行驶在路上,还有距离目标“8分”的路要走。

新一轮融资刚刚完成,没有大张旗鼓的聚餐或其他庆祝方式,像往常一样,三位合伙人每人买了一份简单的盒饭,在上海写字楼一间小会议室里,开了一次简单朴素的融资“庆祝会”。

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